¿Qué son?, ¿ para que sirven las “tierras raras”? . . . y quién las maneja.

Las llamadas tierras raras son un grupo de 17 metales con propiedades únicas utilizados de manera más masiva en la industria de la innovación y de alta tecnología. Se encuentran en láseres, télefonos móviles y pantallas de cristal líquido; y los nuevos gadgets de última generación de terminales como el Iphone o las tabletas táctiles que, en gran medida se basan en parte de las propiedades de estos elementos. El grupo de las tierras raras incluye los quince elementos denominados lantánidos, del lantano (La57) al lutecio (La71) y a los que se asocia el itrio y el escandio.

Pero el negocio de las tierras raras se extiende también a las tecnologías “verdes”: baterías de vehículos híbridos, paneles solares y lámparas de bajo consumo  turbinas eólicas sontributarios de metales “dopantes” como el disprosio, el europio y el terbio, también elementos promisorios en términos de catálisis para el refinado del petróleo. No acaba aquí la lista de depndencia, nos faltaba mentarles la industria de las industrias: la militar. Las utilizan los misiles de crucero, los proyectiles teledirigidos, los radares o los blindajes radioactivos. Volvamos a las cifras: la demanda mundial de tierras raras crece anualmente en más del 10%. En una década ha pasado de 40.000 a 120.000 toneladas anuales. La industria estadounidense, japonesa y europea ya no puede pasar de ellas a juzgar por lo que menciona Cindy Hurst en un estuio del departamento de Defensa de los EEUU: “Sin las tierras raras, gran parte de la tecnologia moderna sería profundamente diferente, e incluso muchas aplicaciones no serían posibles. Por ejemplo, no conoceríamos las ventajas de la miniaturización de los teléfonos y ordenadores portátiles.” En el caso de Toyota, esta sola firma requiere 10.000 toneladas de metales raros al año para ensamblar las baterías de los Toyotas híbridos.

Y ahora viene la parte de quién mueve los hilos de estos recuros: China. Los estudios del profesor chino Xu Guanxian llamado “el padre de las tierras raras chinas” fueron decisivos cuando en 1987 creo el primer laboratorio chino consagrado a la química a plicada a los elementos y componentes de las tierras raras. Entre 1978 y 1989 la producción china aumentó en un 40% por año y desde entonces supera de largo la escasa producción estadounidense que va declinando. Chima tomó el liderazgo por varios factores. En primer lugar por sus estudios y también por la extensión de sus enormes yacimientos en Mongolia. Otro factor fue la ligereza y la ausencia de leyes anticontaminatorias en China. Su extracción provoca un elevado riesgo medioambiental y para la vida de los propios trabajadores. Preocupa a observadores mundiales la estrategia china, sagaz y perfecta: liberó bastante la circulación de tierras raras a un precio digamos razonable. Una vez creada la dependencia mundial va restringiendo la producción a la vez que aumenta su precio. Hoy esa estrategia ha sido un éxito completo, el mundo industrial se acuchilla buscando materias de ese tipo y ellos aumentan el precio y restringen la circulación. No es un dato a olvidar: en 2010 el 97% de la extracción de metales de tieerras raras son chinas.

Los datos y fuentes de este artículo son de Olivier Jazec publicados

en un vasto y riguroso artículo en Le Monde Diplomatique (diciembre de 2010)

7 Responses to ¿Qué son?, ¿ para que sirven las “tierras raras”? . . . y quién las maneja.

  1. i jo que pensava que les Terres Rares eren aquelles que tenia la meva sogra perdudes al centre de Teruel amb una olivera cada 300 metres quadrats i de les quals cobrem 7 miserables euros a l’any per arrendarles a un pastor perquè pugui fer-hi passar el seu trist ramat de cabres… ai que ver..

    Molt interessant aquests del Mundo francés… ;-)

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  2. ALBERTO VILLEGAS says:

    LOS CHINOS VAN RECORRIENDO EL PLANETA VIENDO PODER OBTENER RECURSOS NO RENOVABLES DE PAISES CON UN ENORME ATRASO TECNOLOGICO COMO MEXICO, SOMOS MEXICANOS QUE TENEMOS ESTAS TIERRAS RARAS, PERO PODEMOS PRODUCIR A UN PRECIO JUSTO, LOS CHINOS ESTAN SAQUEANDO A NUESTRO PAIS DE FIERRO MANGANESO MOLIBDENO COBRE Y AHORA TAMBIEN ESTAN SOBRE ESTAS TIERRAS RARAS.
    A QUIEN LE PUEDO VENDER RODIO?001 55 26003270

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